¿En Qué Consiste la Dispersión de Semillas?

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Dispersión de semillas

Las plantas con flores se reproducen a sí mismas al producir semillas. Las semillas también proporcionan a las plantas una forma de extenderse y crecer en nuevos lugares, a veces muy lejos de la madre. Esto es importante porque si las semillas no se dispersan, muchas plántulas en germinación crecerán muy cerca de la planta original. Esto da como resultado la competencia entre cada una de las plantas nuevas así como también con la planta original. La competencia es por la luz, el espacio, el agua y los nutrientes. Todos estos son importantes para que las plantas puedan crecer.

¿En Qué Consiste la Dispersión de Semillas?

Dispersión de semillas
Dispersión de semillas

Las semillas se pueden dispersar de diferentes maneras. Pueden ser transportadas por el viento, el agua o los animales. Algunas plantas incluso disparan las semillas explosivamente. El tamaño de la semilla es un factor importante.

Las semillas de plantas con flores varían en tamaño. Algunos son tan pequeños como granos de sal (por ejemplo, dedalera), mientras que otros pueden ser casi del tamaño de pelotas de golf (por ejemplo, el Castaño de Indias). La diferencia de tamaño refleja las diferencias en la cantidad de reservas de alimentos almacenadas en la semilla para el beneficio de la planta embrionaria en su interior. Por lo general, cuanto más grande es la semilla, más reservas de alimentos contiene. Esto permite que la semilla en germinación y las plántulas jóvenes tengan más tiempo para crecer. Así puede establecerse bien antes de que deba comenzar a fabricar su propia comida. Mientras más tiempo tenga una plántula antes de que sea autosuficiente, mayores serán las probabilidades de que se establezca con éxito.

Sin embargo, hay una desventaja de tener semillas grandes. Cuanto más grande y pesada es la semilla, más difícil es dispersarla eficazmente mediante el viento o las técnicas explosivas. Todo esto requiere semillas livianas. Las semillas como la dedalera son diminutas y el viento las puede arrastrar fácilmente. Las semillas más grandes dispersadas por el viento son generalmente más pesadas y por lo tanto requieren características tales como paracaídas o alas para ayudar a mantenerlas en el aire. Por ejemplo, las semillas de diente de león han desarrollado estructuras parecidas a un paracaídas muy livianas y esponjosas. Estos ayudan a las semillas a flotar en el viento y retrasan su caída al suelo. Este retraso permite que las semillas se lleven más lejos. Las semillas más grandes y más pesadas dispersadas por el viento, como el sicomoro no pueden contar con paracaídas finos como el cabello para mantenerlas en el aire. Tendrían que ser enormes para ser efectivos. En su lugar, han desarrollado un ala que les hace girar a través del aire como mini helicópteros. Esto también retrasa su caída.

Las semillas más grandes no pueden ser dispersadas por el viento. Semillas grandes como las nueces son un alimento valioso para algunos animales. Por lo tanto, a menudo son dispersados ​​por animales que los recogen para comer. Rara vez se comen todas esas semillas. Por lo general, se pasará por alto a algunos, dejándolos germinar dondequiera que se hayan dejado cuando las condiciones sean las adecuadas.

Tipos de Dispersión de Semillas

Hacia el mar

Las plantas costeras generalmente son muy tolerantes con el agua salada, y algunas están adaptadas para utilizar su hábitat acuoso como un medio para mover sus semillas. El icónico cocotero es quizás el marino más famoso. Las frutas gruesas flotantes son impermeables al agua y están llenas de nutrientes para mantener al embrión vivo durante meses en el mar.

Dispersion semillas
Dispersion de semillas

Como resultado, las plantas han colonizado con éxito islas tropicales en todo el mundo. De manera similar, ciertas especies de manglar producen resistentes propágulos que pueden sobrevivir hasta por un año en agua salada. Estas estructuras largas y angostas flotan en posición vertical y se arraigan rápidamente cuando encuentran un sustrato adecuado, lo que permite que los manglares formen ecosistemas costeros en todo el mundo. Varias plantas de agua dulce, incluido el loto, emplean estrategias similares y tienen largas latencias que les permiten esperar hasta que las condiciones sean favorables para brotar.

¡Explosivas!

Increíblemente, varias especies de plantas utilizan la fuerza explosiva para arrojar sus semillas. Muchos muérdagos tienen frutas explosivas con semillas pegajosas para (con suerte) impulsar a su descendencia parásita en los árboles vecinos. El árbol de la caja de arena, nativo de América tropical, tiene cápsulas explosivas que pueden lanzar semillas hasta a 100 metros (330 pies) de distancia con velocidades de hasta 70 metros por segundo (160 mph)!

Personas han sido heridas por la fuerza de esas semillas, y el sonido de la explosión se puede escuchar haciendo eco a través del bosque. Algunos tipos de frutas que explotan, como el pepino que emite chorros, utilizan la presión acumulada del agua para expulsar las semillas, mientras que otros, como ciertas violetas, emplean la tensión de las frutas secas para expulsar a su descendencia.

Digeridas

Como lo demuestra la gran cantidad de frutas sabrosas que existen, muchas plantas dependen de ser comidas como un medio para mover sus semillas. Para algunos, la estrategia es simplemente hacer que un animal coma la fruta y la deje caer directamente (o que pase indemne por el tracto digestivo). Pero ciertas otras semillas en realidad requieren la digestión para brotar. Las semillas duras de las moras, por ejemplo, deben ser erosionadas en una molleja de ave para romper la latencia. Los ácidos estomacales y las enzimas digestivas desgastan las capas duras de las semillas en las cerezas y sirven para que las semillas sean más permeables al agua. Y, por supuesto, ser depositado en una pila humeante de fertilizante nunca daña las probabilidades de una buena germinación.

En que consiste la dispersion de semillas
En que consiste la dispersion de semillas

Piel y plumas

Algunas semillas y frutos están adaptados para pegarse al pelaje o plumas (¡o ropa!) de animales desprevenidos; cuando el animal finalmente se libera de su aferrado pasajero, la semilla / fruta generalmente está lejos de donde comenzó. Estas estructuras tenaces suelen presentar ganchos, púas, espinas o incluso mucílagos para unir a un animal que pasa. Si bien la mayoría de estos no son más que molestos, algunos, como las colas de zorra, pueden quedar atrapados en las orejas o la nariz de un animal y dañar a la pobre criatura. Se dice que la bardana, con sus frutos en forma de gancho, fue la inspiración para velcro.

Volando

Equipado con paracaídas o alas, planeadores o helicópteros, un grupo diverso de plantas tiene adaptaciones para la dispersión del viento. Por ejemplo, cada pequeña fruta de diente de león tiene un “pámpano” de plumas para ayudarlo a atrapar la brisa (o el deseo de un soñador). Los “helicópteros” de arce son frutas aladas llamadas samaras que giran hacia una nueva ubicación. Algunas semillas, como las del jacaranda, son “revoloteadores” y tienen bordes de papel para ayudarlos a dispersarse. Uno de los ejemplos más asombrosos de dispersión del viento se ve en el pepino de Java, cuyas semillas nacen en planeadores aerodinámicos translúcidos que pueden medir 12 cm (5 pulgadas) de ancho.

Peces

La mayoría de la gente no piensa mucho en interacciones del tipo planta-pez, pero los peces pacu (sí, los que tienen los dientes de aspecto humano) juegan un papel importante en la dispersión de semillas. Los humedales de agua dulce más grandes del mundo se encuentran en el Pantanal de Brasil, y el área se llena con inundaciones estacionales en un momento en que muchas plantas están liberando sus frutos. Los peces pacu nadan a través de las tierras inundadas, donde felizmente mastican la abundante fruta y defecan las semillas intactas. ¡Un pez pacu fue capturado con 141 semillas en su cuerpo! Se cree que al menos una especie de planta, la palma tucum, se basa exclusivamente en el pacu para la dispersión de semillas. Lamentablemente, la sobrepesca en este ecosistema único es una gran amenaza tanto para los peces como para las plantas que dependen de ella.

Pez pacu semillas
Pez pacu

Enterradas

Algunas plantas han coevolucionado con animales de tal manera que sus semillas se recogen y se entierran en una simbiosis inteligente. Es sabido que las ardillas olvidan sus escondrijos de bellotas enterradas, que luego tienen una excelente oportunidad de germinar. Curiosamente, los estudios han demostrado que incluso las bellotas a medio comer pueden brotar si el embrión no está dañado, lo que significa que las ardillas dispersan más semillas que las que están en sus tiendas olvidadas. Otras semillas tienen estructuras carnosas llamadas elaiosomas que atraen específicamente (y alimentan) a las hormigas, que llevan las semillas a sus nidos. Las hormigas cosechadoras y otras especies eliminan los sabrosos elaiosomas y eliminan las semillas no deseadas en sus cámaras de desechos fértiles y oscuros, ¡perfectas para una planta embrionaria! Quizás el ejemplo más increíble de entierro se ve en la relación entre los escarabajos peloteros y Ceratocaryum argenteum, una especie herbácea. Las semillas de esta planta usan “mímica fecal” para engañar a los pobres escarabajos y hacerles creer que son bolas de estiércol en las que poner sus huevos. Los escarabajos tiran las semillas y las entierran pero no reciben nada a cambio.

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