Animales Endotermos y Ectotermos (o Endotérmicos y Exotérmicos)

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Ensayos
Ejemplo de animal ectotermo Iguana

La mayoría de los animales necesitan mantener su temperatura corporal central dentro de un rango relativamente limitado.

  • Los endotermos usan calor generado internamente para mantener la temperatura corporal. La temperatura de sus cuerpos tiende a mantenerse estable independientemente del medio ambiente.
  • Los ectotermos dependen principalmente de fuentes de calor externa y la temperatura de sus cuerpos cambia con la temperatura del ambiente.

Los animales intercambian calor con su entorno a través de la radiación, la conducción -a veces ayudados por la convección- y la evaporación.

Animales Endotérmicos y Ectotérmicos: Introducción

Animales endotermos y ectotermos o endotermicos y exotermicos
Animales endotermos y ectotermos o endotermicos y exotermicos

¿Cómo está afuera hoy? Si es invierno en donde tú estás, puede estar bastante frío. Si es verano, podría estar bastante caluroso. De cualquier manera, es probable que tu temperatura corporal central esté alrededor de los 37ºC. Como vimos en el artículo sobre la homeostasis, los mecanismos como el escalofrío y la sudoración aparecen cuando el cuerpo se enfría o hace demasiado calor, manteniendo la temperatura interna estable.

No todos los organismos mantienen su temperatura corporal en un rango tan limitado como nosotros los humanos, pero prácticamente todos los animales del planeta tienen que regular la temperatura corporal hasta cierto grado—aunque sea solo para evitar que el agua en sus células se convierta en hielo o para evitar la desnaturalización de sus enzimas metabólicas con el calor.

En términos generales, los animales se pueden dividir en dos grupos en función de cómo regulan la temperatura corporal: endotermos y ectotermos. Echemos un vistazo más de cerca a la diferencia entre estos dos grupos.

Animales Endotermos y ectotermos

Las personas, los osos polares, los pingüinos y los perros de las praderas, como la mayoría de las demás aves y mamíferos, son endotermos. Las iguanas y las serpientes de cascabel, como la mayoría de los demás reptiles—junto con la mayoría de los peces, anfibios e invertebrados— son ectotermos.

Los endotermos generan la mayor parte del calor interno que necesitan. Cuando hace frío, aumentan la producción metabólica de calor para mantener constante su temperatura corporal. Debido a esto, la temperatura interna del cuerpo de un endotérmico es más o menos independiente de la temperatura del ambiente.

Para los ectotermos, por otro lado, la temperatura corporal depende principalmente de fuentes de calor externas. Es decir, la temperatura corporal del ectotermo aumenta y disminuye junto con la temperatura del ambiente circundante. Aunque los ectotermos generan algo de calor metabólico—como todos los seres vivos—los ectotermos no pueden aumentar esta producción de calor para mantener una temperatura interna específica.

Sin embargo, la mayoría de los ectotermos sí regulan la temperatura de su cuerpo en cierto grado. Simplemente no lo hacen produciendo calor. En cambio, usan otras estrategias, comportamientos como— búsqueda del sol, la sombra, etc. —para encontrar ambientes cuya temperatura satisfaga sus necesidades.

Ejemplo de animal endotermo
Ejemplo de animal endotermo: Marmota

Algunas especies desvanecen la línea entre endotermos y ectotermos. Los animales que hibernan, por ejemplo, son endotérmicos cuando están activos pero se asemejan a ectotermos cuando están hibernando. Los peces grandes como el atún y los tiburones generan y conservan suficiente calor para elevar su temperatura corporal por encima de la del agua circundante, pero a diferencia de un endotermo verdadero, no mantienen una temperatura corporal específica. ¡Incluso algunos insectos pueden usar calor metabólico para aumentar la temperatura corporal al contraer sus músculos de vuelo!

Otro punto importante: como regla general, las endotermos tienen tasas metabólicas considerablemente más altas que las ectotermos. Eso se debe a que tienen que quemar grandes cantidades de combustible—alimento—para mantener su temperatura interna.

Ejemplos de Animales Endotermos

Todos los mamíferos, como los humanos, los ratones y los perros, son endotérmicos, o criaturas de sangre caliente. Los endotermos utilizan inconscientemente su metabolismo como una forma de regular la temperatura corporal.

Animal endotermo el Perro
Animal endotermo: el Perro

Por ejemplo, los humanos generan aproximadamente dos tercios de su calor en el tórax y alrededor del quince por ciento es generado por el cerebro. Los endotermos tienen un metabolismo más alto que los ectotermos, que los hace consumir más grasas y azúcares para crear calor. Para enfriarse, los endotermos pueden jadear causando que el agua se evapore y proporcione enfriamiento. Los humanos y otros mamíferos de pelo corto también sudan.

Cuando los endotermos están fríos, tiemblan y crean calor al gastar energía a través de sus músculos esqueléticos. Los temblores son únicos en los animales de sangre caliente.

Algunos endotermos que viven en climas fríos, como los osos polares, tienen un conjunto complejo de arterias y venas cercanas entre sí para que las arterias que llevan la sangre del corazón calienten las venas que están devolviendo la sangre al corazón.

Ejemplos de Animales Ectotermos

Los ectotermos, o animales de sangre fría como los reptiles, la mayoría de los peces y anfibios, deben depender de fuentes externas para calentar o enfriar la temperatura de su cuerpo. Estos animales a menudo pueden ser vistos descansando en la sombra cuando hace calor o tomando sol en una mañana fría.

Ejemplo de animal ectotermo Iguana
Ejemplo de animal ectotermo Iguana

Ejemplos de ectotermos incluyen reptiles, anfibios, cangrejos y peces. Debido a la dependencia de los ectotermos de las condiciones ambientales, muchos son lentos durante la noche y temprano en la mañana. Muchos ectotermos necesitan calentarse antes de que puedan activarse.

Durante los meses de invierno o cuando la comida es escasa, muchos ectotermos entran en letargo, un estado donde su metabolismo se ralentiza o se detiene.

El letargo es básicamente una hibernación a corto plazo, que puede durar desde unas pocas horas hasta toda la noche. La tasa metabólica para animales tórpidos puede disminuir hasta el 95 por ciento de su tasa de reposo. Los ectotermos también pueden hibernar, lo que puede ocurrir durante una temporada y para algunas especies como la rana excavadora, durante años.

Conclusión

Los animales también se pueden dividir por otro sistema de clasificación basado en si su calor proviene principalmente de una fuente externa o una fuente interna.

  • Ectotermos: animales que reciben calor principalmente de fuentes externas (reptiles, anfibios y peces).
  • Endotermos: animales que crean su propio calor (mamíferos y aves).

El beneficio principal para los ectotermos es que no tienen que gastar demasiada energía para generar su propio calor. El inconveniente es que están a merced de su temperatura ambiental, y sus células deben poder funcionar en un amplio rango de temperaturas internas.

Los endotermos, por otro lado, se benefician al permanecer a una temperatura óptima constante. Esto permite que todas sus enzimas puedan funcionar con total eficiencia todo el tiempo. También son capaces de resistir temperaturas extremas durante un tiempo corto sin un efecto perjudicial grave. Desafortunadamente, sin embargo, necesitan gastar una gran cantidad de energía en la regulación de la temperatura.

Video: La Temperatura del Cuerpo de los Animales

Animales Endotermos y Ectotermos (o Endotérmicos y Exotérmicos)
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